Virgin Orbit verschwendet keine Zeit im Jahr 2021, um wieder zu aktiven Flugtests zurückzukehren: Das Unternehmen hat ein Fenster für seinen nächsten Startversuch zur Orbitaldemonstration, der am Sonntag, dem 10. Januar, eröffnet wird und den Rest des Monats andauert. Dies folgt einem Versuch aus dem letzten Jahr im Mai, der endete, bevor die LauncherOne-Rakete die Umlaufbahn erreichte – kurz nachdem sie sich tatsächlich vom Trägerflugzeug Cosmic Girl gelöst hatte.

Obwohl diese Mission nicht genau so verlief, wie Virgin Orbit gehofft hatte, war sie ein bedeutender Meilenstein für die kleine Satellitenstartfirma und half dabei, eine bedeutende Menge an Daten über die Leistung des Fahrzeugs im Flug zu sammeln. LauncherOne konnte seinen Raketenverstärker kurz anzünden, bevor die Sicherheitssysteme an Bord ihn automatisch abschalteten. Das Unternehmen hatte versucht, diesen zweiten Test vor Ende letzten Jahres zu fliegen, aber Probleme wie COVID-19 führten dazu, dass sie nur bis zur Nasskleidprobe kamen (im Wesentlichen ein Durchlauf von allem, was zum Flug mit dem führte Fahrzeuge vollgetankt).

Diese nächste Mission wird erneut einen Orbitalstart versuchen, und diesmal steht etwas mehr auf dem Spiel, da die tatsächlichen Kundennutzlasten der NASA an Bord sind. Sie umfassen eine Reihe kleiner satellitenwissenschaftlicher Experimente und Demonstrationen, und obwohl sie speziell für das Missionsprofil ausgewählt wurden (was bedeutet, dass es kein enormer Verlust ist, wenn der Start fehlschlägt), würde es dennoch alle am glücklichsten machen, sie tatsächlich an ihr Ziel zu bringen .

Die Art des Startfensters bedeutet, dass Virgin Orbit wahrscheinlich warten wird, bis die Bedingungen so gut wie möglich sind, bevor sie vom Mojave-Luft- und Weltraumhafen in Kalifornien abheben. Nehmen Sie also das Datum des 10. Januar als frühestmögliche Startzeit, aber nicht unbedingt am wahrscheinlichsten. Wenn dies gelingt, wird Virgin Orbit einer ausgewählten Gruppe privater kleiner Trägerraketen beitreten, die es in den Orbit geschafft haben. Die Branche wird also beim nächsten Start von Cosmic Girl mit LauncherOne auf jeden Fall zuschauen.