Viele Startanbieter sind der Meinung, dass Wiederverwendbarkeit der beste Weg ist, um die Kosten und Verzögerungen bei der Raumfahrt zu senken. SpaceX und Rocket Lab haben wiederverwendbare erste Stufen gezeigt, die eine Nutzlast an den Rand des Weltraums bringen – und jetzt sagt Stoke Space Technologies, dass es eine wiederverwendbare zweite Stufe gibt, die diese Nutzlast in den Orbit und darüber hinaus bringen wird, und 9,1 Millionen US-Dollar gesammelt hat Samenrunde, um es zu realisieren.

Das Entwerfen einer ersten Stufe, die sicher zur Erde zurückkehren kann, ist keine leichte Aufgabe, aber die Tatsache, dass sie nur eine bestimmte Höhe und Geschwindigkeit erreicht und nicht mit einer noch höheren Geschwindigkeit in die Umlaufbahn steigt, bedeutet, dass es einfacher ist, es zu versuchen. Die zweite Stufe übernimmt, wenn die erste verbraucht ist, und beschleunigt und führt die Nutzlast zu ihrer Zielumlaufbahn, was im Allgemeinen bedeutet, dass sie viel weiter gereist ist und viel schneller fährt, wenn sie versucht, wieder herunter zu kommen.

Stoke ist der Ansicht, dass es nicht nur möglich ist, eine zweite Stufe zu schaffen, die wiederverwendbar ist, sondern auch entscheidend für den Aufbau einer kostengünstigen Raumfahrtwirtschaft ist, die jahrzehntelanges Wachstum in der Branche ermöglicht. Das Team arbeitete zuvor an den Fahrzeugen und Motoren New Glenn und New Shepard bei Blue Origin, dem Merlin 1C für den Falcon 9 bei SpaceX und anderen.

„Unsere Designphilosophie besteht darin, Hardware zu entwerfen, die nicht nur wiederverwendet werden kann, sondern auch betrieblich wiederverwendbar ist. Das bedeutet schnelle Durchlaufzeiten bei geringem Aufarbeitungsaufwand. Die Wiederverwendbarkeit dieser Art muss von Anfang an berücksichtigt werden “, sagte Andy Lapsa, Mitbegründer und CEO von Stoke.

Bildnachweis: Stoke Space Technologies

Abgesehen von der Tatsache, dass das Fahrzeug einen ballistischen Wiedereintritt und eine motorisierte Landung einsetzen wird, äußerte sich Stoke nicht zu der Technik oder Methode, mit der das Herkules-Kunststück vollbracht werden würde, einige Tonnen Präzisionsausrüstung aus 400 Kilometern Höhe sicher abzuschießen und rund 28.000 zu fahren km / h. (Obwohl Lapsa GeekWire gegenüber erwähnt hat, dass ein „guter, leistungsstarker stabiler Injektor“ der Kern ihres Motors und damit des Systems um ihn herum ist.)

Bei solchen Geschwindigkeiten kann der Wiedereintritt tödlich sein, daher hofft man, dass sie nicht nur für die Landung, sondern auch für die Verzögerung ein wenig Kraftstoff sparen. Dies würde die Masse und Komplexität des Fahrzeugs vor der Nutzlast erhöhen und seine Tragfähigkeit verringern.

“Es ist wahr, dass jedes wiederverwendbare System von Natur aus komplexer sein wird als sein verbrauchbares Gegenstück”, sagte Lapsa. “Wenn man jedoch die Missionskosten und die Verfügbarkeit optimiert, lohnt sich diese Komplexität.”

Wie andere Startfirmen bereits betont haben, verbrennen Sie viel Geld beim Wiedereintritt, aber bisher war es am sichersten, die erste Phase am Leben zu erhalten. Die zweite Phase ist keineswegs billig, und jedes Unternehmen würde es auch vorziehen, sie zu recyceln – und tatsächlich könnten sie die Kosten für die Einführung enorm senken, wenn sie dies erfolgreich tun würden.

Das Versprechen, das Stoke macht, ist nicht nur, die obere Bühne nach Hause zu bringen, sondern sie nach Hause zu bringen und sie nur einen Tag später zur Wiederverwendung bereit zu halten. „Die gesamte Starthardware wird immer wieder mit flugzeugähnlicher Regelmäßigkeit wiederverwendet – keine Renovierung mit 24-Stunden-Bearbeitungszeit“, erklärt Lapsa.

In Anbetracht des Verschleißes, den eine Rakete beim Aufstieg und bei der Landung durchläuft, mag eine „Null-Sanierung“ für viele wie ein unmöglicher Traum klingen. Die wiederverwendbaren ersten Stufen von SpaceX können ziemlich schnell umgedreht werden, aber sie können sie nicht einfach dort tanken, wo sie gelandet sind, und den Knopf erneut drücken.

Darüber hinaus möchte Stoke einen wiederverwendbaren Raketendienst über die erdnahe Umlaufbahn hinaus anbieten, in die die meisten kleinen, kostengünstigeren Satelliten fliegen. Geosynchrone Umlaufbahn und translunare oder interplanetare Trajektorien sind ebenfalls geplant.

„Missionen zu GTO, GEO Direct, TLI und Erdflucht werden zunächst mit teilweise wiederverwendbaren oder entbehrlichen Fahrzeugen durchgeführt, abhängig von den Missionsanforderungen. Diese Fahrzeuge werden jedoch dieselben sein, die möglicherweise bei früheren vollständig wiederverwendbaren Missionen zu LEO verwendet wurden. Das Design kann für diese Missionen (und / oder extraplanetaren Lander) in zukünftigen Varianten vollständig wiederverwendet werden “, sagte Lapsa.

Dies sind ehrgeizige Behauptungen – selbst wenn man den aktuellen Stand der Raketentechnik bedenkt, kann man dies mit gutem Grund als unrealistisch bezeichnen. Aber die Branche ist schneller vorangekommen, als viele vor einem Jahrzehnt vorhergesagt hätten, und scheinbar unrealistische Ambitionen haben diese Veränderungen ebenfalls vorangetrieben.

Die von Stoke eingeworbene Startrunde in Höhe von 9,1 Millionen US-Dollar wird es ihm ermöglichen, die nächsten Meilensteine ​​zu erreichen, aber jeder, der der Branche folgt, wird wissen, dass viel mehr Geld benötigt wird, um die Kosten für Entwicklung und Tests rechtzeitig zu decken.

Die Runde wurde unter anderem von NFX und MaC Ventures sowie von YC, Seven Seven Six (Alexis Ohanian), Liquid2 (Joe Montana), Trevor Blackwell, Kyle Vogt und Charlie Songhurst angeführt.