Orbitalbilder sind gefragt, und wenn Sie glauben, dass es in ein paar Jahren ausreichen wird, täglich Bilder von überall auf der Erde zu haben, brauchen Sie eine Lektion in Ehrgeiz. Alba Orbital ist hier, um die Absicht zu haben, die Erde in Abständen von 15 Minuten anstatt Stunden oder Tagen zu beobachten – und es hat nur 3,4 Millionen US-Dollar gesammelt, um seine nächsten Satelliten in die Umlaufbahn zu bringen.

Alba zog unsere Aufmerksamkeit am letzten Demo-Tag von Y Combinator auf sich. Ich war beeindruckt von der Leistung des Startups, bereits sechs Satelliten im Orbit zu haben, was mehr ist als die meisten Unternehmen mit Weltraumambitionen jemals. Dies ist jedoch nur der Anfang für das Unternehmen, das Hunderte weitere benötigt, um seine geplanten Hochfrequenzbilder anbieten zu können.

Das schottische Unternehmen hat die letzten Jahre in Vorbereitung und Forschung und Entwicklung verbracht und das Ziel verfolgt, einen solarbetriebenen Erdbeobachtungssatelliten mit einem Gewicht von weniger als einem Kilogramm zu schaffen, was einige für lächerlich gehalten haben müssen. Der Witz geht jedoch auf die Skeptiker – Alba hat einen Proof of Concept gestartet und ist bereit, auch die reale Sache hochzuschicken.

Das Subkilogramm Unicorn-2 ist kaum mehr als eine fliegende Kamera mit einem Minimum an Speicherplatz, Kommunikation, Leistung und Bewegung. Es hat etwa die Größe einer Getränkedose mit Solarpanelflügeln in Taschenbuchgröße und kostet etwa 10.000 US-Dollar. Es sollte in der Lage sein, eine Auflösung von bis zu 10 Metern zu erfassen, gut genug, um Dinge wie Gebäude, Schiffe, Ernten und sogar Flugzeuge zu sehen.

Bildnachweis: Alba Orbital

„Die Leute dachten, wir wären Idioten. Jetzt nehmen sie es ernst “, sagte Tom Walkinshaw, Gründer und CEO von Alba. “Sie können sehen, was es ist: eine einzigartige Plattform zum Erfassen von Datensätzen.”

Obwohl die Vorstellung von täglichen Orbitalbildern wie dem von Planet früher übertrieben schien, reicht sie in einigen Situationen ganz klar nicht aus.

“Der Fall in Kalifornien ist wahrscheinlich ein Waldbrand”, sagte Walkinshaw (und es hilft immer, einen Fall in Kalifornien zu haben). „Einmal am Tag ein Bild von einem Lauffeuer zu haben, ist ein bisschen wie eine Schokoladenteekanne… nicht sehr nützlich. Und Naturkatastrophen wie Hurrikane, Überschwemmungen sind eine große Sache, auch der Transport. “

Walkinshaw bemerkte, dass das Unternehmen überfordert und profitabel war, bevor es die Aufgabe übernahm, Dutzende weiterer Satelliten zu starten, was die Startrunde ermöglichen wird.

“Es bringt diese Vögel in die Luft, macht sie fertig und verschifft”, sagte er. “Dann müssen wir nur noch die Produktionsrate erhöhen.”

Bildnachweis: Alba Orbital

Als ich per Videoanruf mit Walkinshaw sprach, saßen ungefähr 10 fertige Satelliten in ihren Startpatronen auf einem Gestell hinter ihm im Reinraum, und weitere sind im Aufbau. Bei der Skalierung hilft der neue Investor James Park, Gründer und CEO von Fitbit – definitiv jemand, der ein wenig über die Markteinführung von Hardware weiß.

Interessanterweise wird sich die nächste Charge, die in den Orbit gebracht werden soll (möglicherweise in ein oder zwei Monaten, abhängig von den Machenschaften des Startanbieters), auf Nachtbilder konzentrieren, ein Gebiet, das Walkinshaw vorgeschlagen hatte, war unterbewertet. Aber wie das Startup Satellite Vu für die Orbital-Wärmebildtechnik gezeigt hat, besteht ein immenser Appetit auf Dinge wie Energie- und Aktivitätsüberwachung, und die nächtliche Beobachtung ist ein großer Teil davon.

Die Startrunde wird die nächsten Satellitenrunden in den Weltraum bringen, und danach wird Alba daran arbeiten, die Fertigung zu skalieren, um Hunderte weitere zu produzieren. Sobald diese anfangen zu steigen, kann es die hochkadenzartige Bildgebung demonstrieren, die es produzieren möchte – im Moment ist dies unmöglich, obwohl Alba bereits Kunden angestellt hat, um die Bilder zu kaufen, die es bekommt.

Die Runde wurde von Metaplanet Holdings unter Beteiligung von Y Combinator, Liquid2, Soma, Uncommon Denominator, Zillionize und zahlreichen Engeln geleitet.

Der Wettbewerb wird von Walkinshaw begrüßt, ist sich jedoch sicher, dass er und sein Unternehmen mehr Zeit und Arbeit in diese Satellitenklasse investieren als jeder andere auf der Welt – ein großes Hindernis für jeden, der kämpfen möchte. Es ist wahrscheinlicher, dass Unternehmen, wie Alba es getan hat, ein bestimmtes Produkt verfolgen, das zu den bereits oder im Angebot befindlichen Produkten komplementär ist.

“Der Weltraum ist ein guter Ort, um jetzt zu sein”, schloss er.